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A pesar de que el año pasado se publicó un artículo en el que se afirmaba que podría haber 300 millones de planetas «potencialmente habitables» en nuestra galaxia, una nueva investigación publicada en Monthly Notices of the Royal Astronomical Society confunde esa opinión.

Dado que la fotosíntesis ha sido fundamental para posibilitar biosferas complejas como las de la Tierra, que un exoplaneta sea potencialmente habitable significa que debería desarrollar una atmósfera basada en el oxígeno.

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El telescopio espacial James Webb (JWST), cuyo lanzamiento está previsto para finales de este año, podrá estudiar las atmósferas de los exoplanetas cuando transitan por sus estrellas. La luz que atraviese sus atmósferas revelará qué gases contienen.

El estudio, que estudió la cantidad de radiación (luz solar) que recibe cada exoplaneta prometedor de su estrella, revela un planeta que se acerca a recibir suficiente luz solar para sostener una gran biosfera que podría ser detectada por JWST-Kepler-442b.

¿qué hay de un planeta parecido a la tierra?

Con los telescopios actuales, los planetas lejanos y tenues son difíciles de ver contra el resplandor de sus estrellas anfitrionas, pero las herramientas de próxima generación, como el Telescopio Espacial Romano Nancy Grace, actualmente en desarrollo por la NASA, serán mejores para obtener imágenes de planetas similares a la Tierra, que orbitan alrededor de las estrellas a la distancia justa para ofrecer condiciones óptimas para la vida.

«Una vez que tengamos la capacidad de obtener imágenes de planetas similares a la Tierra, tendremos que preocuparnos de confundirlos con tipos de planetas completamente diferentes», afirma Dmitry Savransky, profesor asociado de la Escuela Sibley de Ingeniería Mecánica y Aeroespacial (Facultad de Ingeniería) y del Departamento de Astronomía (Facultad de Artes y Ciencias).

«Los futuros telescopios que permitirán estas observaciones serán tan enormes, caros y difíciles de construir y lanzar que no podemos permitirnos perder ni un solo segundo de tiempo en ellos», dijo Savransky, «por eso es tan importante pensar en todos estos posibles problemas con antelación».

Utilizando el propio sistema solar de la Tierra como modelo de un sistema estelar inexplorado, Savransky y Dean Keithly, estudiante de doctorado en el campo de la ingeniería mecánica y aeroespacial, calcularon que incluso con las técnicas de imagen directa y las mayores capacidades de los futuros telescopios de alta potencia, exoplanetas tan diferentes como Urano y la Tierra podrían confundirse.

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Antes de la búsqueda y el estudio científico de los planetas extrasolares, la posibilidad se argumentaba a través de la filosofía y la ciencia ficción. El principio de mediocridad sugiere que los planetas como la Tierra deberían ser comunes en el Universo, mientras que la hipótesis de la Tierra Rara sugiere que son extremadamente raros. Los miles de sistemas estelares exoplanetarios descubiertos hasta ahora son profundamente diferentes del Sistema Solar, lo que apoya la hipótesis de la Tierra Rara.

Los filósofos han señalado que el tamaño del universo es tal que debe existir un planeta casi idéntico en alguna parte. En un futuro lejano, los humanos podrían utilizar la tecnología para producir artificialmente un análogo a la Tierra mediante la terraformación. La teoría del multiverso sugiere que un análogo de la Tierra podría existir en otro universo o incluso ser otra versión de la propia Tierra en un universo paralelo.

El 4 de noviembre de 2013, los astrónomos informaron, basándose en los datos de la misión espacial Kepler, que podría haber hasta 40.000 millones de planetas del tamaño de la Tierra orbitando en las zonas habitables de estrellas similares al Sol y estrellas enanas rojas dentro de la Vía Láctea[1][2] El planeta de este tipo más cercano podría esperarse que estuviera a menos de 12 años luz de la Tierra, estadísticamente. [En septiembre de 2020, los astrónomos identificaron 24 contendientes a planeta superhabitable (planetas mejores que la Tierra), de entre más de 4000 exoplanetas confirmados en la actualidad, basándose en parámetros astrofísicos, así como en la historia natural de las formas de vida conocidas en la Tierra[3].

kepler-452descubrimiento astronómico

Por primera vez, los científicos han descubierto un exoplaneta rocoso similar a la Tierra con una atmósfera parcialmente conservada, lo que da a los investigadores la oportunidad de vislumbrar la atmósfera de un planeta fuera de nuestro sistema solar.

Aunque en las dos últimas décadas se ha descubierto una gran variedad de exoplanetas de roca, hielo y gas, el estudio de la atmósfera de los planetas rocosos es extremadamente difícil con los instrumentos disponibles actualmente.  Por ello, los modelos atmosféricos de los planetas rocosos siguen sin probarse.

A pesar de estar tan cerca de su estrella, el planeta probablemente ha conservado parte de su atmósfera original, convirtiéndose así en un buen candidato para observar con más detalle con la próxima generación de telescopios espaciales y terrestres.

Aunque Gliese 486 es mucho más tenue y frío que el Sol, la radiación es tan intensa que la superficie del planeta se calienta hasta al menos unos 430 grados Celisus. Por ello, la superficie de Gliese 486b es probablemente más parecida a la de Venus que a la de la Tierra, con un paisaje caliente y seco y ríos de lava ardientes.