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Impresión artística del aspecto que tendría un asteroide que colisionara con la Tierra. Hace sesenta y seis millones de años, un acontecimiento como éste, aunque a una escala mucho menor, provocó la extinción del 75% de los animales. Imagen: Don Davis vía NASA Image and Video Library
En 1980, el físico ganador del Premio Nobel Luis Walter Álvarez y su hijo geólogo Walter publicaron una teoría según la cual una capa histórica de arcilla rica en iridio fue causada por un gran asteroide que colisionó con la Tierra. Se consideró que la devastación instantánea en las inmediaciones y los efectos secundarios generalizados del impacto de un asteroide fueron la causa de que los dinosaurios se extinguieran tan repentinamente.
Luis Walter Álvarez (izquierda) y su hijo Walter (derecha) son conocidos por su teoría de que un asteroide colisionó con nuestro planeta hace 66 millones de años y provocó la extinción de todos los dinosaurios que no eran aves y de muchos otros animales. Imagen:  Lawrence Berkeley Laboratory/ Wikimedia Commons
Los asteroides son grandes cuerpos rocosos que orbitan alrededor del Sol. Su diámetro oscila entre unos pocos y cientos de metros. Cualquier fragmento de un asteroide que sobrevive al aterrizaje en la Tierra se conoce como meteorito.

Cráter de boltysh

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Este artículo necesita citas adicionales para su verificación. Por favor, ayude a mejorar este artículo añadiendo citas de fuentes fiables. El material sin fuente puede ser cuestionado y eliminado.Buscar fuentes:  «Gravity anomaly» – news – newspapers – books – scholar – JSTOR (March 2016) (Learn how and when to remove this template message)
Una anomalía gravitatoria es la diferencia entre la aceleración observada de un objeto en caída libre (gravedad) en la superficie de un planeta, y el valor correspondiente predicho a partir de un modelo del campo gravitatorio del planeta. Normalmente, el modelo se basa en suposiciones simplificadoras, como que, bajo su movimiento de autogravedad y rotación, el planeta asume la figura de un elipsoide de revolución. La gravedad en la superficie de este elipsoide de referencia viene dada entonces por una fórmula sencilla que sólo contiene la latitud, y la sustracción de la gravedad observada en el mismo lugar dará como resultado la anomalía gravitatoria.

Comparación del tamaño del asteroide que mató a los dinosaurios

Un asteroide gigante colisionó con la Tierra en la península de Yucatán hace unos 66 millones de años, como se muestra en esta ilustración. (Crédito de la imagen: MARK GARLICK/SCIENCE PHOTO LIBRARY via Getty Images)Hace unos 66 millones de años, un objeto de unos 9,6 kilómetros de ancho chocó contra la Tierra, desencadenando una serie de acontecimientos cataclísmicos que provocaron la desaparición de los dinosaurios no avianos.  Según una nueva investigación, el impacto fue causado por un asteroide oscuro y primitivo procedente de los confines del cinturón principal de asteroides del sistema solar, situado entre Marte y Júpiter. Esta región alberga muchos asteroides oscuros, es decir, rocas espaciales con una composición química que las hace parecer más oscuras (reflejan muy poca luz) en comparación con otros tipos de asteroides.Relacionado: Los 5 eventos de extinción masiva que dieron forma a la historia de la Tierra «Tenía la sospecha de que la mitad exterior del cinturón de asteroides – que es donde la oscuridad primitiva

Estructura del impacto

Según abundantes pruebas geológicas, un asteroide de unos 10 km de diámetro chocó contra la Tierra hace unos 65 millones de años. Este impacto provocó una enorme explosión y un cráter de unos 180 km de diámetro. Los restos de la explosión fueron arrojados a la atmósfera, alterando gravemente el clima y provocando la extinción de aproximadamente 3/4 de las especies que existían en aquella época, incluidos los dinosaurios. En la actualidad se conocen muchos asteroides de este tipo; sus órbitas pasan por el sistema solar interior y cruzan la órbita de la Tierra. Algunos de ellos podrían chocar con la Tierra en el futuro. La mayoría, pero no todos, son más pequeños que el que nos golpeó hace 65 millones de años.
Los fósiles encontrados en las capas del suelo de diferentes edades muestran un registro de cambios lentos y graduales en las especies, con organismos simples siendo reemplazados gradualmente por organismos más complejos, aparentemente por procesos evolutivos impulsados por la selección natural. Por ejemplo, hace 1.000 millones de años (abreviado My), los océanos sólo albergaban organismos simples como las algas, mientras que la tierra carecía relativamente de vida. Los fósiles de peces aparecen en los estratos después de hace unos 500-600 My; los dinosaurios y los reptiles gigantes estaban en la tierra hace 200 My. Los mamíferos no fueron comunes hasta hace 65 millones de años, y los seres humanos no aparecieron hasta los últimos 4 millones de años.