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A lo largo de sus seis décadas de carrera, el arquitecto ganador del Premio Pritzker fue celebrado por completar una amplia gama de proyectos que combinaban poderosas formas arquitectónicas con cuestiones de compromiso social. Aunque su material preferido era el hormigón desnudo, rechazaba el apelativo de «brutalismo brasileño». Sus edificios suelen ser más angulosos y de mal humor que los de su colega Oscar Niemeyer, que se caracterizan por sus amplias curvas. A continuación, cinco puntos destacados de su ilustre carrera.

En sus propias palabras: «Todo el espacio es público», dijo Mendes da Rocha a The Guardian en 2017. «El único espacio privado que se puede imaginar está en la mente humana. La ciudad tiene que ser para todos, no solo para unos pocos».

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Su obra, así como sus actividades como profesor, le valieron numerosos premios, entre ellos el Premio Pritzker de Arquitectura en 2006 y el León de Oro a la Trayectoria en la Bienal de Venecia en 2016. En las respectivas ceremonias de entrega de premios, Thomas J. Pritzker, presidente de la Fundación Hyatt, afirmó que «las lecciones que se desprenden de su obra (…) son universales», y Alejandro Aravena, comisario de la 15ª Exposición Internacional de Arquitectura, definió a Paulo Mendes da Rocha como «un desafiante inconformista y al mismo tiempo un realista apasionado».

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El mismo año en que la dictadura militar le retiró los derechos civiles que le permitían ejercer la arquitectura en su propio país, Paulo Mendes da Rocha ganó el concurso para diseñar el pabellón que representaría a Brasil en la Expo de Osaka de 1970. Con un marcado carácter alegórico, el proyecto explora la relación entre la arquitectura y la naturaleza, simbolizando la ocupación del territorio por los artefactos construidos. Una gran plataforma de 1.500 metros cuadrados proyecta la sombra sobre el terreno que ondula hasta tocar el techo en tres puntos diferentes, sin soportes de transición. Un cuarto soporte, formado por dos arcos que se cruzan, completa el equilibrio del conjunto y evoca el espacio construido, la historia de la ciudad.Estructuralmente, la cubierta está formada por dos vigas longitudinales de profundidad variable y dos travesaños que definen una sección rectangular de treinta por cincuenta metros. Una retícula ortogonal completa el interior y se cierra horizontalmente con un artesonado piramidal y paneles de vidrio. Este nivel superior es completamente independiente del inferior, tanto a nivel conceptual como constructivo, ya que, al ser una zona sísmica, las juntas deben resistir los esfuerzos horizontales.

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Paulo Mendes da Rocha, de Sao Paulo (Brasil), inspirado por los principios y el lenguaje del modernismo, así como por el uso audaz de materiales sencillos, ha producido en las últimas seis décadas edificios con una profunda comprensión de la poética del espacio. Modifica el paisaje y el espacio con su arquitectura, esforzándose por satisfacer las necesidades humanas tanto sociales como estéticas», decía el acta del jurado cuando el gran maestro ganó el Premio Pritzker 2006.

Trabajando sobre todo con formas simples y geométricas en hormigón desnudo, sus edificios ayudaron a definir la expresión del movimiento modernista del país, a menudo denominado «Brutalismo brasileño».  Aunque la obra de Mendes da Rocha parece más cruda, más anodina y más angulosa y aterrizada, en comparación con, por ejemplo, la de Oscar Niemeyer -otro gran defensor de la arquitectura brasileña-, cuyas formas se caracterizan a menudo por sus amplias curvas y sus cúpulas blancas flotantes.

Para la renovación de Lisboa, la parte trasera de la propiedad, en el barrio de Lapa, ha sido completamente remodelada en hormigón y ahora cuenta con una terraza con piscina y una ventana esquinera tipo origami que enmarca las vistas de la ría. Fotografía: Leonardo Finotti