cuántos planetas hay en la vía láctea

El Universo es considerado por algunos como infinito, mientras que otros encuentran consuelo en el hecho de que puede tener un final. A lo largo de las épocas de exploración espacial, lo único cierto es quizás el hecho de que el Universo nunca será cartografiado.

¿A qué se debe esto? Se debe a las infinitas galaxias que parecen surgir a diestro y siniestro, a sus tamaños, distancias y otros aspectos. Entonces, ¿cuántas galaxias hay en el Universo? Actualmente, el Universo observable, que tiene un radio de 46.500 millones de años luz, parece contener al menos dos billones de galaxias.

Nuestra galaxia, la Vía Láctea, es sólo una de estas numerosas galaxias, y ni siquiera se considera una galaxia grande. Se extiende a lo largo de 105.700 años luz de diámetro y puede contener al menos 100.000 millones de planetas y unos 400.000 millones de estrellas.

Ahora bien, si tuviéramos que imaginar cuántos planetas y estrellas podrían tener esos 2 billones de galaxias, probablemente tendríamos que tirar nuestras calculadoras. Sobre todo porque algunas galaxias son varias veces más grandes que nuestra Vía Láctea.

vía lácteagalaxia

Las galaxias son vastas islas cósmicas de estrellas, gas, polvo y materia oscura que se mantienen unidas por la gravedad. La aguda mirada del Hubble ha revelado intrincados detalles de las formas, estructuras e historias de las galaxias, ya sea solas, como parte de pequeños grupos o dentro de inmensos cúmulos. Desde los agujeros negros supermasivos en los centros galácticos hasta las gigantescas explosiones de formación estelar o las colisiones titánicas entre galaxias, estos descubrimientos permiten a los astrónomos sondear las propiedades actuales de las galaxias, así como examinar cómo se formaron y desarrollaron a lo largo del tiempo.

Las galaxias son concentraciones de estrellas, gas, polvo y materia oscura. Tienen una gran variedad de formas y tamaños. Algunas están destinadas a colisionar, como la Vía Láctea y Andrómeda. Crédito: NASA y J. Olmsted (STScI)

Los astrónomos clasifican las galaxias en tres grandes categorías: elípticas, espirales e irregulares. Estas galaxias abarcan una amplia gama de tamaños, desde galaxias enanas que contienen tan sólo 100 millones de estrellas hasta galaxias gigantes con más de un billón de estrellas.

Las elípticas, que representan aproximadamente un tercio de todas las galaxias, varían desde las casi circulares hasta las muy alargadas. Poseen comparativamente poco gas y polvo, contienen estrellas más antiguas y ya no están formando estrellas activamente. Las más grandes y raras, llamadas elípticas gigantes, tienen unos 300.000 años luz de diámetro. Los astrónomos creen que se forman a partir de la fusión de galaxias más pequeñas. Mucho más comunes son las elípticas enanas, que sólo tienen unos pocos miles de años luz de ancho.

messier 32

GRUPO LOCALLos vecinos cósmicos más cercanos de la Vía Láctea, las Nubes de Magallanes (derecha), reinan en el cielo del sur, pero nuestro Grupo Local es el hogar de muchas otras pequeñas galaxias satélite.ESO/Babak TafreshiLa galaxia de la Vía Láctea es como un pueblo en la cima de una colina, según el astrónomo Andrew Fox. «Por la noche se pueden ver antorchas brillando en dos pueblos cercanos, las Nubes de Magallanes, y uno más lejano, Andrómeda», dice. «Durante mucho tiempo, esos fueron los únicos pueblos conocidos. Entonces, un día, alguien juntó dos lentes para hacer un telescopio, miró a su alrededor y vio muchos pueblos diminutos esparcidos por las colinas circundantes y se dio cuenta de que había que volver a dibujar los mapas. Eso es el Grupo Local: es donde vivimos».

Durante la mayor parte de la historia de la humanidad, era inconcebible que existiera algo más allá de la Vía Láctea. Al fin y al cabo, la Vía Láctea es nuestra galaxia, y sus miles de millones de estrellas proporcionaron un espectáculo nocturno suficiente para fascinar a los observadores de estrellas durante milenios. Incluso ahora, en la era de los telescopios espaciales y las cámaras sensibles, tanto los astrónomos de patio como los profesionales pueden dedicar fácilmente toda una vida a estudiar la Vía Láctea y sus planetas, estrellas y nebulosas.

galaxia del remolino

En el cielo del norte podemos ver dos galaxias a simple vista. La galaxia de Andrómeda, M31, es una débil mancha difusa que aparece, con prismáticos, como un objeto con forma de lente. Es una galaxia bastante parecida a la nuestra a una distancia de unos 2 millones de años luz. Tiene dos satélites elípticos enanos, que pueden verse con un pequeño telescopio.

En una noche oscura, a menudo podemos ver una banda de luz que se extiende por el cielo. Esta banda la llamamos Vía Láctea y está compuesta por una franja de estrellas que, en su mayoría, son demasiado débiles para ser distinguidas, por lo que vemos su luz combinada como un tenue resplandor.

Esta banda es el plano del disco de nuestra galaxia. El Sol es un ejemplo, bastante débil, de los aproximadamente 200.000.000.000 de estrellas que componen nuestra Galaxia. Estas estrellas se agrupan en su mayoría en un disco aplanado que tiene una protuberancia en su centro. El Sol se encuentra en este disco a unos dos tercios del camino desde su centro hasta su borde. Cuando miramos al cielo nocturno, vemos la Vía Láctea cuando miramos a lo largo del plano de este disco, mientras que cuando miramos en otras direcciones, fuera del plano, vemos muchas menos estrellas.