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Si piensa en Charles Dickens y en la Navidad, es probable que su mente se dirija instantáneamente a Cuento de Navidad. El cuento clásico de Dickens sobre el avaro Ebenezer Scrooge y su mágica conversión navideña tuvo un éxito inmediato cuando salió a la venta una semana antes de la Navidad de 1843: Se dice que la tirada inicial se agotó en sólo cinco días, y el libro siguió vendiéndose bien incluso después de Navidad y hasta bien entrado el año siguiente.

A pesar de ese éxito, Cuento de Navidad no fue la fuente de ingresos que su autor esperaba. Charles Dickens se había ofrecido a cubrir los costes de impresión del libro para compensar la tibia recepción que su novela por entregas, Martin Chuzzlewit, estaba recibiendo de los lectores y los críticos, pero sus caros y exigentes gustos hicieron que inicialmente sólo obtuviera un decepcionante beneficio de 230 libras de los 6.000 ejemplares vendidos. No obstante, Cuento de Navidad fue lo suficientemente popular entre los lectores y los críticos como para que Dickens intentara repetir su éxito varias veces más a mediados de la década de 1840, publicando un nuevo cuento de Navidad casi cada año hasta 1848. Pero fue tal el éxito de Cuento de Navidad que los cuatro cuentos festivos que publicó en esa época -algunos de ellos considerados clásicos, otros fracasos y desaciertos de la crítica- han sido eclipsados desde entonces por su predecesor más conocido, y hoy en día siguen siendo los menos conocidos del catálogo de Dickens.

Un villancico

En diciembre de 1845, Charles Dickens publicó un cuento navideño que rápidamente se convirtió en una sensación entre los lectores victorianos. Su primera tirada de 16.500 ejemplares se agotó rápidamente antes del año nuevo, y luego se hicieron numerosas reimpresiones que afirmaron su atractivo comercial.

Su novela de ese año no fue Cuento de Navidad, el relato que el público moderno considera su obra navideña por excelencia, sino El grillo en el hogar, una historia que pocos lectores, aparte de los fans acérrimos de Dickens, reconocen hoy en día.

Dickens (1812-1870) podría sorprenderse de lo poco que se leen el Grillo y sus otras historias navideñas además de Cuento de Navidad. Después de publicar Cuento en 1843, produjo otras cuatro novelas navideñas en rápida sucesión, considerando algunas de sus obras incluso más atractivas que su icónico relato de Ebenezer Scrooge.

Cuando publicó Las campanillas, una continuación de Carol para las fiestas de 1844, Dickens estaba seguro de haberse superado a sí mismo. «Creo que he escrito un libro tremendo, y que he superado al Cuento», le dijo a su amigo Thomas Mitton. «Causará un gran revuelo, no me cabe duda».

El autor de un cuento de navidad

Cuento de Navidad, la popular novela de 1843 de Charles Dickens (1812-1870), es una de las obras más conocidas del autor británico. Es la historia de Ebenezer Scrooge, un avaro codicioso que odia la Navidad, pero que se transforma en una persona bondadosa y solidaria gracias a las visitas de cuatro fantasmas (Jacob Marley y los fantasmas de la Navidad pasada, presente y futura). La obra clásica ha sido dramatizada y adaptada innumerables veces para prácticamente todos los medios y géneros de representación, y regularmente aparecen nuevas versiones.

La novela fue objeto de la primera lectura pública de Dickens, realizada en el Ayuntamiento de Birmingham ante el Instituto Industrial y Literario el 27 de diciembre de 1853. Se repitió tres días después ante un público de «trabajadores», y fue un gran éxito según su propia opinión y la de los periódicos de la época[1][2][3][4] A lo largo de los años, Dickens editó y adaptó la obra para un público oyente, más que lector. Algunos extractos de Cuento de Navidad siguieron formando parte de las lecturas públicas de Dickens hasta su muerte.

Reseña de un libro de villancicos

En ese momento, una pequeña posada al borde del camino, cómodamente resguardada detrás de un gran olmo con un raro asiento para los ociosos que rodeaba su amplio tronco, dirigía una alegre fachada hacia el viajero, como debe ser una casa de entretenimiento, y lo tentaba con muchas mudas pero significativas seguridades de una cómoda bienvenida. El tablón de anuncios, de color rojizo, encaramado en el árbol, con sus letras doradas guiñando el ojo al sol, miraba al transeúnte desde las verdes hojas como una cara alegre y prometía buen humor.

El abrevadero de los caballos, lleno de agua fresca y clara, y el suelo bajo él salpicado de excrementos de heno fragante, hacían que todos los caballos que pasaban aguzaran las orejas. Las cortinas de color carmesí de las habitaciones inferiores y las colgaduras de color blanco puro de las pequeñas habitaciones superiores, hacían señas de entrar con cada bocanada de aire. En los postigos de color verde brillante, había leyendas doradas sobre la cerveza y la cerveza, los vinos limpios y las buenas camas, y una imagen de una jarra marrón con espuma en la parte superior.

En los alféizares de las ventanas había plantas en flor en macetas de color rojo brillante, que hacían un alegre espectáculo contra la fachada blanca de la casa; y en la oscuridad de la puerta había rayas de luz que brillaban en las superficies de las botellas y las jarras.